Ciencia Regional: Prebióticos para enriquecer alimentos

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PREBIÓTICOS DERIVADOS DE LA LACTOSA PARA ENRIQUECER ALIMENTOS

Prebioticos-Lactosa-1El adecuado funcionamiento digestivo es uno de los principales determinantes de bienestar en las personas. Sin embargo, ciertos factores pueden alterarlo, entre ellos infecciones, hábitos de alimentación o la nutrición durante los primeros meses de vida.

Frente a esto se puede recurrir a los llamados alimentos funcionales, que más allá de su valor nutritivo producen un efecto beneficioso en la salud. Entre ellos están los prebióticos, compuestos químicos que estimulan la flora microbiana intestinal saludable y deprimen la presencia de bacterias patógenas.

Existen sólo tres sustancias que cumplen todas las características para ser consideradas prebióticos: los galacto-oligosacáridos (GOS), los fructo-oligosacáridos(FOS) y la inulina. A nivel de producción nacional, los alimentos que incorporan prebióticos sólo están enriquecidos con inulina.

Los GOS –cuya materia prima es la lactosa– se encuentran naturalmente en la leche materna y fortalecen el sistema inmunológico. Hay estudios que demuestran que su efecto es más significativo que el de la inulina.

A nivel mundial, el consumo de alimentos enriquecidos con GOS ha aumentado considerablemente durante la última década. En Asia y Europa existen diversos productos como yogures, leches cultivadas y barras de cereal. En Chile, se importan leches maternizadas que contienen esta sustancia, principalmente desde Argentina.

Con el fin de incentivar a la industria láctea nacional para explorar la posibilidad de producir industrialmente este prebiótico, un equipo de investigadores de la Escuela de Ingeniería Bioquímica de la Pontificia Universidad Católica de Valparaíso trabaja en convertir la lactosa en GOS. Mediante una tecnología que utiliza lactasa –una enzima comúnmente empleada en la industria alimentaria– se realiza un proceso de formación de enlaces químicos. Para que esta reacción de síntesis funcione y se pueda obtener GOS se trabaja con una alta concentración de lactosa y baja cantidad de agua.

Producción de prebióticos derivados de la lactosa mediante biocatálisis enzimática” es el nombre del proyecto de investigación implementado por la PUCV y apoyado por Innova Corfo. La información obtenida servirá de base para una evaluación técnico-económica con miras a una eventual transferencia tecnológica al sector productivo.

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